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Ciencia y Espacio

Lecciones de las arañas: cómo arreglar tu cuerpo con seda

Por Sebastián Jiménez Valencia

Por Matthew Ponsford y Nick Glass, CNN

(CNN) — Si alguna vez pruebas tu suerte en el cultivo de arañas, pronto descubrirás que no es tarea fácil.

Al encerrar a un grupo de arañas tejedoras de seda de oro —las reinas del mundo de las telarañas— solo obtendrás unos cuantos miligramos de seda de araña ultra resistente.

Si estás viendo esta nota en tu móvil, mira aquí la galería.

Eso es si no se comen unas a otras, explica el doctor Nick Skaer. Y lo harán.

Cazador de insectos  

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Cuando era niño, el doctor Skaer amaba cazar animales asquerosos, pero nunca fue un fan de las arañas.

Hoy en día, el trabajo diario de Skaer involucra persuadir a las personas a implantar las secreciones sedosas debajo de su piel, con la promesa de que la fibra repondrá el tejido dañado.

Es un «salto cuántico», admite el Dr. Skaer, pero su creación un día podría aliviar la agonía de millones de personas.

Ingresa arriba al video para ver cómo el Dr. Skaer creó el implante FibroFix.

Hilo de vida  

Skaer, quien ahora es el director ejecutivo de Orthox, productores de biomateriales, explica que la seda producida por las arañas no solo es resistente por naturaleza -es 25 veces más fuerte que el acero- sino que también es «biocompatible».

La detallada similitud entre las moléculas en la seda de las arañas y las proteínas en el cuerpo humano significa que las células humanas pueden multiplicarse dentro de la fibra.

Cuando se implanta en el cuerpo humano, un aparato hecho de seda de arañas animaría a las células que lo rodean a «repoblar el aparato con tejido humano vivo real», dice Skaer.

«Si tienes un material muy fuerte y resistente que también tenga muchas similitudes a los tejidos en el cuerpo humano, es un buen punto de partida para crear un implante médico».

Salvados por el gusano de seda  

En lugar de luchar en contra del instinto caníbal de la araña, y escaso índice de producción, el equipo de Skaer se propuso crear seda de araña falsa, hecha de las mismas fibras que se utilizan en las bufandas de alta categoría.

El equipo tomó a gusanos de seda, los cuales producen 1.000 veces más seda que una araña, y lo redujeron a las moléculas básicas.

Volver a hilarlo para que las proteínas estén alineadas -justo como lo hace una araña- crea una fibra más fuerte de la que el gusano de seda puede hacer.

O -cuando Skaer presenta su producto terminado- un implante de apariencia de goma, con forma de media luna.

Beneficio para las rodillas  

El implante FibroFix pronto será utilizado en las articulaciones de la rodilla, donde Skaer cree que podrá ayudar a las personas con cartílago dañado a regenerar el tejido que absorbe los golpes.

Sin este implante, millones de personas no tendrían otra opción sino recurrir a una cirugía de reemplazo de rodilla.

A partir de 2010, un total de más de 600.000 reemplazos de rodilla se realizan cada año solo en Estados Unidos, y los cálculos sugieren que esta cifra aumentará seis veces para 2030.

Esto establece un costo de 13.000 millones de dólares al año para los estadounidenses, el cual se cree aumentará a medida que la generación que nació en la época del «baby boom» envejece y lucha contra condiciones relacionadas a la edad, como osteoartritis, pero exigen mantenerse activos.

Está programado que el primer grupo de participantes reciban implantes FibroFix este año, y Skaer espera que ellos preparen el camino para otros, a fin de evitar el reemplazo de rodilla.

«Si los ensayos clínicos salen bien, esperamos que esto esté disponible para los pacientes en el lapso de los próximos dos a tres años».

Más allá de la rodilla  

Skaer ve aplicaciones futuras en otras articulaciones -«la cadera, el hombro, el tobillo, todas ellas son afectadas por la osteoartritis»- al igual que en los discos de cartílago entre los huesos en la columna vertebral.

Tampoco se queda ahí:

«Si tienes una tecnología que se integra muy bien con el cuerpo, la cual permite que las células se desarrollen ahí, entonces los huesos y las articulaciones ciertamente no son los únicos tejidos en el cuerpo en los que se podría trabajar».

A largo plazo, Skaer imagina que las plataformas de seda podrán ser usadas para reparar intestinos, hernias y músculos (entre ellos el corazón).

Incluso existe la sugerencia de que -algún día- podría usarse para restaurar una columna vertebral lesionada.

«¿Existe el potencial para reparar nervios? Bueno, los investigadores en la Universidad de Oxford ciertamente han empezado a evaluar la reparación de nervios como una interesante aplicación futura de esta tecnología. Y sin duda tienen resultados iniciales prometedores».

«Eso obviamente es mucho antes que la etapa en la que nos encontramos ahora…»

Una nueva perspectiva respecto al hilo de las arañas  

Por ahora, aliviar la agonía del dolor de rodilla es una motivación suficiente.

Y todo esto le ha dado una nueva perspectiva de la araña trepadora:

«Supongo que las arañas son muy diferentes de cuando volteaba rocas y veía qué había debajo de ellas cuando era niño.

«Yo ya no veo tanto las ocho patas moviéndose alrededor y el par de colmillos afilados, veo algo que me puede hilar un material maravilloso, y eso es emocionante, como científico».