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Tecnología

Voluntarios escudriñan imágenes satelitales en busca del avión de Malaysia Airlines

Por Sebastián Jiménez Valencia

Por Michael Martinez y John Newsome, CNN

(CNN) — Tú —la persona que está leyendo este artículo— puedes ayudar a los expertos a resolver el misterio de lo que pasó con el vuelo 370 de Malaysia Airlines, el cual desapareció sobre el mar abierto.

De hecho, miles de aspirantes a buenos samaritanos están ofreciendo su tiempo para recorrer parte de la zona de búsqueda del avión al hacer uso de imágenes satelitales detalladas, publicadas en línea por DigitalGlobe, una firma de Colorado que posee una de las redes de satélites comerciales más avanzados del mundo.

Muchos voluntarios se han unido al esfuerzo que el sitio web de la compañía ha iniciado, con sus imágenes en las que se puede señalar la ubicación exacta de todo lo que flota en el océano.

Es una semana ajetreada para el «crowdsourcing», el fenómeno en Internet donde la información se obtiene del público en general —personas como tú— y de tus publicaciones en medios sociales.

«Éste es un verdadero problema de encontrar una aguja en un pajar, excepto que el pajar está en medio del océano», le dijo Luke Barrington de DigitalGlobe a KMGH, afiliada a CNN. «Pedimos que se marque cualquier cosa que pueda parecer interesante, cualquier indicio de restos o balsas salvavidas».

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Las imágenes satelitales de DigitalGlobe tomadas a una distancia de 643 kilómetros sobre el Golfo de Tailandia pueden capturar un detalle tan pequeño como un plato. El reto es encontrar la mano de obra necesaria para rastrear 3.198 kilómetros cuadrados de tales imágenes en uno de los sitios web de DigitalGlobe, Tomnod.com. Esta semana se publicarán más imágenes provenientes de satélites sobre el estrecho de Malaca, indicó Abby Van Uum, una publicista de Edelman contratada por DigitalGlobe.

Ahí es donde entra en juego el crowdsourcing.

«En muchos casos, las áreas cubiertas son tan grandes, o las cosas que estamos buscando son tan difíciles de encontrar, que sin la ayuda de cientos de miles de personas en línea, nunca lo lograríamos», dijo Barrington.

Un voluntario, Mike Seberger, de 43 años, encontró una imagen fascinante en cuestión de minutos: la silueta en el océano tiene la escala de un Boeing 777-200, el mismo modelo del vuelo 370 de Malaysia Airlines.

Su descubrimiento puede verse en su página de CNN iReport, un espacio que también es una forma de crowdsourcing utilizado por CNN.

DigitalGlobe y tomnod.com ofrecen sus imágenes satelitales del océano en un esfuerzo de crowdsourcing.

«Al inició, lo dejé pasar. Pensé ‘No. De ninguna manera podría haber encontrado algo tan rápido'», le dijo Seberger a CNN el martes. «Pero regresé a la imagen repetidamente y pensé que sí parecía un avión…»

«Jugué un poco con el zoom de mi navegador, e hice una captura de pantalla al 200%; eso es lo que subí a CNN iReport», dijo Seberger, un gerente de tecnología informática en el área de Chicago.

Pero Seberger tiene sus dudas: «Al verlo de forma objetiva, la forma de ‘mi’ objeto es similar a un avión, y sus dimensiones concuerdan con un 777-200. Habiendo dicho eso, creo que lo más probable es que se trate de un barco».

Los directivos de DigitalGlobe y el sitio web Tomnod.com aún no han dado respuesta sobre la curiosa imagen que él marcó. «Aparentemente, ha habido problemas con el sitio, porque más o menos la mitad de las veces que intento abrirlo, obtengo una página de error y a veces, aunque logro ingresar, no cargan los mapas», dijo Seberger el martes. «El sitio se vio afectado de la misma forma en que lo hizo healthcare.gov».

Los directivos de la compañía no respondieron a la solicitud de comentarios al respecto por parte de CNN el martes.

En respuesta a la desaparición del avión de Malaysia Airlines, DigitalGlobe activó su servicio de suscripción para quienes trabajan en el manejo de emergencias, el cual provee acceso en línea a imágenes satelitales antes y después del incidente, expresó la compañía en su sitio web. Las fotos se utilizan en la respuesta a emergencias, en la evaluación de daños y en la recuperación.

La compañía realizó una similar «campaña global de crowdsourcing» tras el paso del tifón Haiyan en las Filipinas en noviembre. En ese caso, los voluntarios etiquetaron en línea más de 60.000 objetos de interés que observaron en las imágenes satelitales. La información fue reenviada a los equipos de respuesta a emergencias, dijo la compañía.

El año pasado, la compañía también rastreó daños causados por el tornado que azotó a Moore, Oklahoma, y en las inundaciones en Colorado. En otro caso, las imágenes satelitales también ayudaron a localizar los restos de dos excursionistas desaparecidos en Perú, informó la afiliada.

La compañía, con sede en Longmont, también utiliza grandes datos geoespaciales. Esto es «información y percepción obtenida de imágenes y derivada de varias fuentes, como los medios sociales», dijo la compañía.

La compañía utilizó la tecnología en imágenes satelitales de los recientes Juegos Olímpicos de Invierno en Sochi, Rusia, y contrastaron las fotos con datos de medios sociales «para analizar la actividad general, la composición lingüística y el estado de ánimo de las personas en Sochi», dijo la compañía.

David Williams y Dan Simon, de CNN, contribuyeron con este reportaje.