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Ciencia y Espacio

La NASA muestra los objetos más lejanos del sistema solar, mientras que Japón nos acerca a Venus

Por Euan McKirdy, James Griffiths

(CNN) — La NASA nos ha dado un vistazo a uno de los objetos visibles más distantes en el sistema solar a medida que la agencia espacial de Japón se prepara para hacer una órbita cercana de uno de nuestros vecinos más próximos.

La sonda Akatsuki de Japón —el nombre significa «amanecer» en japonés— fue lanzada originalmente en mayo del 2010, pero perdió su ventana para entrar en órbita alrededor de Venus debido a una falla técnica, y en cambio estuvo girando alrededor del sol durante cinco años.

Luego de una explosión de 20 minutos de sus propulsores, la afortunada sonda en su segunda vez se encuentra en órbita alrededor del planeta y está «bien de salud», según la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA).

Planeta hermano

Venus nos ofrece mucha información para que aprendamos sobre el sistema solar y la formación de sus planetas, entre ellos nuestro propio planeta, dijo la JAXA, debido a que el planeta tiene un tamaño y distancia similar al sol que la Tierra, y debido a que su «información de nacimiento es considerada similar a la de la Tierra».

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Los mundos son tan similares que a veces son llamados planetas hermanos; lo único que los diferencia a ambos es la atmósfera increíblemente espesa de Venus, la cual está conformada por más de 96% de dióxido de carbono. El efecto invernadero de Venus fuera de control hace que en su superficie se alcance la temperatura más alta que en cualquier otro planeta del sistema solar, con una increíble temperatura de 462º C (863º F), más caliente incluso que Mercurio.

Originalmente, la intención era que Akatsuki entrara a una órbita elíptica, entre 300 y 80.000 km sobre Venus, lo que podría aportar «observaciones integrales» de la atmósfera del planeta y sus condiciones climáticas, entre ellas las intensas tormentas que azotan su atmósfera superior.

Sin embargo, según la revista científica Nature, incluso en el mejor de los casos, la órbita será mucho más ancha, y alcanzará hasta los 500.000 kilómetros de la superficie a medida que da una vuelta alrededor del planeta cada 14 o 15 días.

Primo lejano

A medida que la JAXA se acerca a Venus, su homóloga rusa ha estado examinando objetos en los confines más lejanos del sistema solar.

New Horizons, la cual la semana pasada transmitió las imágenes más detalladas de la superficie de Plutón que jamás habían sido tomadas, ha tomado cuatro fotos de un objeto del Cinturón de Kuiper a 150 kilómetros al otro lado de una distancia de 280 millones de kilómetros.

«Esto establece un récord, por un factor de al menos 15, por tratarse de la foto más cercana de un cuerpo pequeño en el Cinturón de Kuiper, la ‘tercera zona’ del sistema solar más allá de los planetas rocosos y de los gigantes helados y gaseosos del exterior», dijo el equipo de New Horizons en un comunicado.

El objeto —denominado 1994 JR1— se encontraba a más o menos 5.300 millones de kilómetros del sol al momento en el que fueron tomadas las fotos, dijo la declaración.

El Cinturón de Kuiper describe la enorme masa de solo objetos visibles que orbitan alrededor del sol más allá de Neptuno, entre ellos cometas, rocas congeladas y tres planetas enanos: Plutón, Haumea y Makemake (de los cuales Plutón es el más grande y sólido).

Está planificado que New Horizons lleve a cabo un sobrevuelo cercano de otro objeto que se encuentra en el Cinurón de Kuiper —2014 MU69— en enero de 2019 que nos daría información sobre los cuerpos que se encuentran en los confines más lejanos del sistema solar.