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EE.UU.

Capitán del crucero de Royal Caribbean que navegó en una tormenta, ¿héroe o villano?

Por Ashley Fantz

Nota del editor: Una versión anterior de esta nota describió incorrectamente la compensación que Royal Caribbean ha ofrecido pagarle a los pasajeros del Anthem of the Seas. Ellos recibirán un reembolso total, además de un vale por el 50% de la tarifa que pagaron, para que la usen en un crucero en el futuro, dijo la línea de cruceros.

(CNN) -- Maureen Peters pensó que nunca volvería a ver a su familia. Durante horas, en medio de la noche, Peters, quien era pasajera en el crucero, se sujetó a su colchón para evitar caerse de la cama mientras inmensas olas golpeaban al enorme barco, el Anthem of the Seas.

El crucero quedó atrapado en una violenta tormenta. Una tormenta que habían predicho.

"Ese barco nunca debería haber zarpado", dijo Peters, quien vive en Southampton, Massachusetts.

Se sentía molesta y cansada, pero le alegraba estar de vuelta en tierra el miércoles luego de que el barco cambiara de dirección por la emergencia, hacia Estados Unidos, en lugar de navegar a su destino final de las Bahamas.

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Entonces, ¿tiene Peters la razón? ¿Debería el Anthem of the Seas haber zarpado con 1.500 miembros de la tripulación y 6.000 pasajeros, cuatro de quienes regresaron a casa con heridas menores en lugar de con los bronceados con los que probablemente habían soñado?

¿Quién es responsable?

Siempre queda a discreción del capitán, y únicamente del capitán, si un barco sale del puerto, dijo Bill Baumgartner, vicepresidente senior de Global Marine Operations, Royal Caribbean Cruises Limited.

"Él es responsable de la seguridad final", dijo.

¿Cuáles son tus derechos como pasajero de un crucero?

La compañía no ha revelado el nombre del capitán.

Normalmente, el capitán considerará las opciones de una "flota de capitanes en tierra", quienes revisan la situación y hacen recomendaciones sobre cuál es la ruta más segura, añadió Baumgartner.

¿Qué sabia el capitán sobre el pronóstico del tiempo antes de abandonar el puerto?

Los capitanes de Royal Caribbean reciben y revisan varios pronósticos, algunos lo suficientemente sofisticados como para proyectar dónde estará el barco mientras la tormenta se desarrolla, explicó Baumgartner. En este caso, el capitán del Anthem of the Seas, quien ha trabajado para Royal Caribbean durante más de 15 años, inicialmente descubrió una tormenta con vientos que se pronosticaba, iban a ser de 55 a 65 nudos, o más o menos 101 km/h a 119 km/h.

Desde el jueves pasado, el centro de predicción oceánica del Servicio Meteorológico Nacional en Washington predijo vientos de 74 a 91 km/h y olas de 7 a 9 metros el domingo en la noche, cuando el barco zarpó.

Pero la situación fue mucho peor de lo predicho. "Simplemente no esperábamos que podrían ser vientos de 201 km/h", dijo Baumgartner.

Esas condiciones implicaron una difícil situación para el barco.

Durante aproximadamente 12 horas, los pasajeros se mantuvieron en sus habitaciones el domingo mientras las olas sacudían al barco frente a Cape Hatteras, Carolina del Norte.

Soportaron cuatro horas con el barco de 335 metros de largo en un ángulo de más o menos 45 grados, dijo otro pasajero.

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¿Nos dice algo que solo cuatro personas tuvieran heridas menores?

Inicialmente, el capitán trazó una ruta para evitar lo peor del sistema, dijo Baumgarten, y usó el sistema estándar del barco para evitar tormentas.

El hecho de que solo cuatro personas tuvieran heridas menores de los 6.000 pasajeros y 1.500 miembros de la tripulación demuestra con cuánta habilidad el capitán manejó un sistema meteorológico inesperado.

Tiene un buen punto, dijo Brad Lima, un navegante de 42 años de edad y vicepresidente de Massachusetts Maritime Academy.

"No puedes ignorar que tan pocas personas resultaran heridas", dijo. "Independientemente de lo que hizo, lo hizo bien".

El público general debe entender que el clima en el mar puede cambiar en cuestión de minutos. "Recuerdo una época en el mar en la que en cuestión de una hora estábamos en condiciones estables y luego nos sacudíamos como un corcho", dijo Lima. "No estoy seguro de que él hubiera podido evitar esto".

¿Cómo están siendo compensados los pasajeros?

Royal Caribbean emitió una disculpa dirigida a los pasajeros "por lo que tuvieron que pasar" y les reintegrarán el valor de los billetes. Quienes estuvieron a bordo también recibirán un vale por el 50% de la tarifa que pagaron para que lo utilicen en un crucero futuro, dijo la compañía en un tuit.

¿Alguien está investigando lo que pasó?

El senador Bill Nelson de Florida para la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB, por sus siglas en inglés) para examinar por qué zarpó el barco.

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"Lo que ocurre con esta tormenta es que fue pronosticada durante días. Así que, ¿por qué habría un crucero con miles de pasajeros zarpar hacia ella?", preguntó Nelson desde el pleno del Senado el lunes. Quiero que la NTSB brinde respuestas rápidamente y que advierta a los marineros: cuando se está desarrollando una tormenta, no salen del puerto".

Negarse a navegar cada vez que se predice una tormenta no es la respuesta, enfatizó Lima.

"Los barcos no están construidos para quedarse en el puerto", dijo. "Estoy seguro de que la posición más segura seria no sacar el barco al mar, pero eso no es realista cuando existe presión sobre cumplir con los plazos de tiempo. Y de nuevo, el clima cambia rápidamente en ocasiones".

Lima dijo que la NTSB se aseguraría de que todas las normas marítimas fueran cumplidas. Es el trabajo de la Guardia Costera de EE.UU. inspeccionar el barco antes de que salgan del puerto y cuando regrese, debe buscar daños estructurales.

Internamente en Royal Caribbean, la compañía está reconsiderando sus políticas respecto a cómo aportar más apoyo y supervisión cuando las tormentas son una preocupación, dijo Baumgartner. "Tenemos que encontrar una mejor manera de asegurarnos que el clima no nos sorprenda, sin importar lo que pase", dijo.

¿Importa que el Anthem navegue bajo bandera de las Bahamas?

El Anthem es un barco que navega bajo la bandera de las Bahamas en aguas internacionales, según la NTSB. "Participamos de manera activa con nuestros socios internacionales y de Estados Unidos a fin de determinar cuál sería el mejor camino a seguir, de acuerdo con los protocolos internacionales establecidos", dijo la agencia en una declaración.

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Eso no es inusual. Muchos barcos navegan bajo banderas de varios países fuera de Estados Unidos, pero eso no implica un requisito estándar para la seguridad o el mantenimiento de un barco, dijo Lima. Existen estándares internacionales que deben ser mantenidos para todos los barcos a escala mundial.

James Staples, un capitán y consultor marítimo, dijo que es de importancia fundamental que la decisión de si salir o no del puerto sea responsabilidad del capitán. Nadie debería juzgar a un capitán por las decisiones que él o ella toma, dijeron tanto Staples como Lima.

¿Son justas las comparaciones con El Faro?

Han habido algunas comparaciones entre el Anthem y El Faro, un buque de carga que se hundió el 1 de octubre cerca de las Bahamas luego de encontrarse con el huracán Joaquín. Las 33 personas a bordo de El Faro murieron.

Staples y Lima no ven comparaciones. El Faro era un barco mucho más antiguo que el Anthem y es un barco estructuralmente distinto. El Faro era un buque de carga en lugar de un barco de pasajeros, lo que significa que los dos tenían distintos horarios y distintas presiones. Son propiedad de distintas compañías. "Es fácil criticar, pero no veo las similitudes aquí", dijo Staples.

Alina Machado de CNN contribuyó con este reportaje.