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Coronavirus

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La mayoría de las personas se recuperan de covid-19. ¿Por qué es difícil determinar exactamente cuántos son?

Por Jacqueline Howard, Gina Yu

Atlanta (CNN) — Es una pregunta que muchos quieren que se responda: ¿exactamente cuántas personas se recuperan de covid-19?

La mayoría de las personas con covid-19 tienen una enfermedad leve y pueden recuperarse en casa sin atención médica, mientras que los casos graves a menudo reciben atención de apoyo en el hospital, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. (CDC, por sus siglas en inglés).

Aunque ha habido datos regionales, nacionales y mundiales sobre casos confirmados y muertes, no se ha informado mucho sobre la recuperación.

La Universidad Johns Hopkins, que se encuentra entre las pocas instituciones que han estado rastreando casos recuperados, lo ha estado haciendo desde que su recopilación de datos sobre los casos de covid-19 se hizo pública por primera vez en una interfaz en línea en enero, según dijo en un correo electrónico el viernes Douglas Donovan, portavoz de la universidad en Baltimore.

«La categoría de recuperaciones comenzó cuando el brote se centró en China, que emitía informes oficiales sobre recuperaciones», dijo Donovan en el correo electrónico.

Luego, cuando el brote se extendió por todo el mundo, los investigadores se dieron cuenta de que había pocos métodos para informar las recuperaciones y decidieron limitar los informes solo a las estimaciones de los países.

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«Los casos recuperados fuera de China son estimaciones a nivel de país basadas en informes de medios locales y pueden ser sustancialmente más bajos que el número real», dijo Donovan.

LEE: A medida que China vuelve al trabajo, muchos se preguntan si se puede confiar en la recuperación del país frente al coronavirus

En cuanto a los casos en Estados Unidos, «la interfaz no informa estimaciones para las recuperaciones estatales y de los condados en Estados Unidos. Eso puede cambiar a medida que se expande la presentación de informes más uniformes para las recuperaciones entre los gobiernos locales y estatales», dijo. «Actualmente no existe un método uniforme para informar las recuperaciones en Estados Unidos. Si eso cambia, la interfaz reflejará esos números en consecuencia».

Hasta el sábado, más de 223.000 personas en todo el mundo se habían recuperado de covid-19, según datos de la interfaz de la Universidad Johns Hopkins. Es probable que la cifra real sea mayor ya que los datos solo cubren casos confirmados.

Por qué es importante rastrear los casos de recuperados

Conocer el número de casos de recuperados podría ayudar a proporcionar una medida precisa del número total de personas que han sido contagiadas, dijo el Dr. Bala Hota, profesor de enfermedades infecciosas y asociado del Centro Médico de la Universidad Rush en Chicago.

«Conocer el número real de personas infectadas en la población sería muy útil para tener mejores modelos de cuándo la enfermedad alcanzará su punto máximo y disminuirá, y también cuándo podemos comenzar a que regresen las personas al trabajo», dijo Hota.

Los datos de recuperación también podrían indicar con qué facilidad las personas pueden desarrollar inmunidad contra el virus.

«Las personas previamente infectadas podrán ser excluidas como individuos susceptibles en el modelado, lo que afectaría la predicción de cuántos casos ocurrirán en el futuro cercano», dijo Hota. «A nivel individual, si las personas pueden saber si se infectaron y recuperaron de manera asintomática o leve, pueden saber que son inmunes y pueden regresar al trabajo de manera segura una vez que se elimine el confinamiento en casa».

No hay evidencia hasta la fecha de que las personas que se recuperan de covid-19 puedan volver a infectarse con el nuevo coronavirus, aunque no hay muchos datos en general, dijo Hota. Agregó que identificar a los que se recuperan podría ayudar a indicar aquellos que han desarrollado inmunidad, al menos a corto plazo.

«Este es un grupo poco estudiado», dijo Hota sobre los pacientes recuperados de covid-19. «Ser capaz [de identificar pacientes recuperados]… y decir que has estado expuesto, te has recuperado y creemos que eres inmune, creo que será muy poderoso».

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‘La recuperación… puede tomar algún tiempo’

Actualmente no existe un tratamiento para covid-19 aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU. (FDA, por sus siglas en inglés), pero las personas infectadas pueden recuperarse con el cuidado adecuado para aliviar y tratar los síntomas.

Los CDC han señalado que para aquellos con covid-19 aislados en el hogar, se consideran recuperados si cumplen con tres criterios:

  • Sin fiebre durante al menos 72 horas sin usar medicamentos para reducir la fiebre
  • Mejora en otros síntomas relacionados con el coronavirus, como la tos o falta de aliento
  • Ha transcurrido un período de al menos siete días desde que aparecieron los síntomas por primera vez

Si tienen acceso a las pruebas, el criterio incluye dos pruebas consecutivas que son negativas y con 24 horas de diferencia, además de no tener fiebre y ver una mejoría en los síntomas.

Recuperado no significa que un paciente vuelva inmediatamente a sentirse sano. Hota dijo que muchos de sus pacientes se sienten cansados y aún tienen una tos persistente, incluso si cumplen con los criterios de recuperación.

«La recuperación… puede tomar algún tiempo», dijo Hota.

Puede llevar varias semanas recuperarse por completo de la enfermedad causada por el nuevo coronavirus, dijo el Dr. Mike Ryan, director ejecutivo del Programa de Emergencias de Salud de la Organización Mundial de la Salud, durante una sesión informativa en Ginebra a principios de marzo.

«Toma hasta seis semanas recuperarse de esta enfermedad», dijo Ryan. «Las personas que sufren enfermedades muy graves pueden tardar meses en recuperarse de la enfermedad».

Ryan agregó que la recuperación a menudo se mide porque el paciente ya no presenta síntomas y tiene dos pruebas negativas consecutivas para el virus con al menos un día de diferencia, pero algunos países pueden medir la «recuperación» de manera diferente.

Además, confirmar la recuperación puede diferir de confirmar si alguien todavía está portando el virus, y ahí es donde puede surgir cierta confusión.

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¿Cuánto tiempo puede permanecer el virus en el cuerpo?

Las estimaciones han variado con respecto a cuánto tiempo puede permanecer el nuevo coronavirus en el cuerpo.

Un artículo publicado en la revista médica JAMA en febrero rastreó la recuperación de cuatro profesionales médicos en Wuhan, China, a quienes se confirmó que tenían covid-19. Uno fue hospitalizado y los otros tres fueron puestos en cuarentena, pero todos fueron atendidos en el Hospital Zhongnan de la Universidad de Wuhan en enero y febrero.

El documento descubrió que los rastros del nuevo coronavirus aún podían detectarse en los cuatro pacientes hasta 13 días después de que sus síntomas habían terminado y cumplían los criterios para el alta hospitalaria o la interrupción de la cuarentena.

«Otros estudios deberían hacer un seguimiento de los pacientes que no son profesionales de la salud y que tienen una infección más grave después del alta hospitalaria o la interrupción de la cuarentena», escribieron los investigadores en ese documento.

Un estudio separado, publicado en la revista médica The Lancet en marzo, descubrió que el virus podría detectarse hasta por 37 días en pacientes que se recuperan de covid-19.

Ese estudio incluyó datos de 191 pacientes de covid-19 en Wuhan que habían sido dados de alta del hospital o fallecieron a fines de enero.

Los datos mostraron que entre los sobrevivientes, la mediana de duración de la detección del virus fue de 20 días desde el inicio de su enfermedad. Los investigadores encontraron que la duración más corta observada de la diseminación viral entre los sobrevivientes fue de ocho días y la más larga fue de 37 días.

Entre los que murieron, los investigadores encontraron que «el virus era continuamente detectable hasta la muerte». Los investigadores escribieron en el estudio que «se observó una detección viral sostenida en muestras de garganta tanto en sobrevivientes como en no sobrevivientes».

En general, Hota, del Centro Médico de la Universidad de Rush, que no participó en ninguno de los estudios, advirtió contra pensar que alguien que da positivo por el virus también es infeccioso.

Los CDC señalan que se cree que covid-19 se propaga principalmente a través del contacto cercano entre personas en gotas respiratorias, como las gotitas que provienen de la tos o los estornudos. Si bien las personas infectadas a menudo tienen síntomas de enfermedad, los CDC advierten que algunas personas sin síntomas también pueden transmitir el virus.

Específicamente, las pruebas «no brindan información si ese virus es lo que llamamos viable o puede vivir y puede causar infecciones posteriores», dijo Hota. «Por lo tanto, las pruebas pueden detectar el material genético, pero no significa que alguien sea necesariamente infeccioso».